Retour à l'index du dictionnaire de philosophieUn sophiste est, dans l'Antiquité, un professeur itinérant qui se fait rétribuer pour son enseignement. Le mot vient du grec sophistês qui signifie à la fois « expert », « sage » et « savant ». Les sophistes sont des virtuoses de la rhétorique, ce qui leur permet de donner à leurs discours une force de persuasion redoutable. Cette aptitude est évidemment très prisée en politique et dans les tribunaux, deux espaces de pouvoir où les sophistes trouvent en général une clientèle fidèle.
La tradition philosophique retient surtout des sophistes l'image parfois caricaturale qu'en donne Platon. Celui-ci s'oppose de façon radicale à ceux qu'il considère comme des ennemis de la vérité et des pourvoyeurs d'illusions. À la différence des sophistes, Platon refuse de considérer la sagesse comme une sorte de technique, il estime qu'elle ne s'échange pas contre rétribution et n'est pas un contenu dont on dispose sous forme d'un savoir quantitatif. Par ailleurs, le langage, au lieu d'être ce que l'on manipule pour en tirer profit, doit nous conduire à des principes universels alors que les sophistes considèrent que l'homme est la mesure de toutes choses comme l'affirme un de leurs brillants représentants, Protagoras. La vérité se perdant alors dans un relativisme destructeur, elle n'a plus lieu d'être, et même les valeurs sont réduites aux normes sociales. Il faut cependant noter que la présentation que fait Platon des sophistes est surdéterminée par le combat intellectuel et politique qu'il mène contre eux.