Montesquieu - De l'esprit des lois, 3e partie, livre XV, chap. 5.

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Montesquieu - De l'esprit des lois, 3e partie, livre XV, chap. 5.

Littérature

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Publié le : 6/9/2006 -Format: Document en format HTML protégé

Montesquieu - De l'esprit des lois, 3e partie, livre XV, chap. 5.
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Vue d'ensemble


Montesquieu ridiculise les arguments des esclavagistes en feignant de les défendre : il montre que ceux-ci s'opposent aussi bien à la raison qu'aux sentiments chrétiens dont se réclament ces mêmes esclavagistes. Le procédé est donc celui de l'ironie.


Mouvement du texte


L'apparence est celle d'une simple succession d'arguments plus ou moins ridicules. En réalité, le texte semble ordonné en fonction d'une chaleur progressive de l'indignation de Montesquieu, encore que celle-ci soit perceptible dès le début (l. 3). On a donc :
A. Introduction (l. 1 et 2). 22
B. Arguments choquant la Raison 3 à 22) :
— historique (l. 3 à 5);
— économique (l. 6 à 7) ;
— racial : physique (l. 8 à 18) ; mœurs (l. 19 à 22).
C. Arguments choquant le Coeur et la Conscience (l. 23 à 31):
— morale chrétienne (l. 23 à 26) ;
— politique européenne (l. 27 à 31).



Si j'avais à soutenir le droit que nous avons eu de rendre les nègres esclaves, voici ce que je dirais : Les peuples d'Europe ayant exterminé ceux de l'Amérique, ils ont dû mettre en esclavage ceux de l'Afrique, pour s'en servir à défricher tant de terres. Le sucre serait trop cher, si l'on ne faisait travailler la plante qui le produit par des esclaves. Ceux dont il s'agit sont noirs depuis les pieds jusqu'à la tête ; et ils ont le nez si écrasé qu'il est presque impossible de les plaindre. On ne peut se mettre dans l'esprit que Dieu, qui est un être très sage, ait mis une âme, surtout une âme bonne, dans un corps tout noir. Il est si naturel de penser que c'est la couleur qui constitue l'essence de l'humanité, que les peuples d'Asie, qui font des eunuques, privent toujours les noirs du rapport qu'ils ont avec nous d'une façon plus marquée. On peut juger de la couleur de la peau par celle des cheveux, qui, chez les Égyptiens, les meilleurs philosophes du monde, étaient d'une si grande conséquence, qu'ils faisaient mourir tous les hommes roux qui leur tombaient entre les mains. Une preuve que les nègres n'ont pas le sens commun, c'est qu'ils font plus de cas d'un collier de verre que de l'or, qui, chez des nations policées, est d'une si grande conséquence. Il est impossible que nous supposions que ces gens-là soient des hommes ; parce que, si nous les supposions des hommes, on commencerait à croire que nous ne sommes pas nous-mêmes chrétiens. De petits esprits exagèrent trop l'injustice que l'on fait aux Africains. Car, si elle était telle qu'ils le disent, ne serait-il pas venu dans la tête des princes d'Europe, qui font entre eux tant de conventions inutiles, d'en faire une générale en faveur de la miséricorde et de la pitié ?




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