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Morgan (Lewis)

Publié le 20/12/2011

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Lewis Henry Morgan (1818-1881), juriste de Rochester (État de New York) passionné par l'étude des sociétés indiennes, est l'auteur d'une découverte dont toute l'anthropologie est peut-être sortie : celle de la réglementation de la sexualité et du mariage. L'analyse des termes de parenté dans les sociétés primitives lui révèle que la famille est organisée comme un système. Les nomenclatures font apparaitre un décalage avec l'organisation sociale effective : il y a donc eu évolution, et Morgan étudie les langues Indigènes comme les sédiments de systèmes socio-culturels antérieurs. Dépassant le simple plan juridique, Morgan met en relation les changements sociaux et les mutations économiques.

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« Morgan (Lewis) 149 4 Friedrich Engels reprendra largement dans son étude sur cc Les Origines de la famille, de la propriété privée et de l'état • (1884), le schéma établi par Morgan pour décrire l'évolution des sociétés. Chacun des deux pre­ miers stades, la sauvagerie (partout disparue) et la bar­ barie, se subdivise en trois paliers (inférieur, moyen, supérieur), caractérisés par fappariUon de certelnes techniques et par une tonne de propriété. Selon Morgan, la :clvrllsation n'a encore connu que son étape ancienne et son étape moderne, la troisième devant permettre un abandon de la propriété privée. 5 'Le schématisme des premières analyses évolutionnistes a jeté un certain discrédit sur l'œuvre de Morgan. Les critiques les plus violentes lui ont été adressées par Franz Boas et ses disciples, en particulier Robert Lowie, qui écrivit son ouvrage sur " La Société primitive ,. (1921) essentiellement par opposition à Morgan. La reprise de ses thèses par Engels n'est sans doute pas pour rien dans cette farouche hostilité à Morgan que manifestent certains ethnologues. 6 A travers ses analyses, fait remarquer Char~es Leslie White, ce sont bien souvent les thèsaa de Marx que l'on attaque, ou même le simple principe de l'évolution. Un courant néo-évolutionniste s'est pourtant développé aux États-Unis, représenté en ·particulier par Morton Fried, Julian Steward, Vlllarshol Marshal Sahlins, qui revendi­ quent tous l'héritage de Morgan . .,.. Voir aussi : Boas (F.), Evolutionnisme, Systèmes de parenté. »

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