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Chapitre 3 LE DOCTEUR CLAWBONNY Richard Shandon était un bon marin ; il avait longtemps commandé les baleiniers dans les mers arctiques, avec une réputation solidement établie dans tout le Lancastre.

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Chapitre 3 LE DOCTEUR CLAWBONNY Richard Shandon était un bon marin ; il avait longtemps commandé les baleiniers dans les mers arctiques, avec une réputation solidement établie dans tout le Lancastre. Une pareille lettre pouvait à bon droit l'étonner ; il s'étonna donc, mais avec le sang-froid d'un homme qui en a vu d'autres. Il se trouvait d'ailleurs dans les conditions voulues ; pas de femme, pas d'enfant, pas de parents : un homme libre s'il en fut. Donc, n'ayant personne à consulter, il se rendit tout droit chez MM. Marcuart & Co, banquiers. « Si l'argent est là, se dit-il, le reste va tout seul. « II fut reçu dans la maison de banque avec les égards dus à un homme que seize mille livres attendent tranquillement dans une caisse ; ce point vérifié, Shandon se fit donner une feuille de papier blanc, et de sa grosse écriture de marin il envoya son acceptation à l'adresse indiquée. Le jour même, il se mit en rapport avec les constructeurs de Birkenhead, et vingt-quatre heures après, la quille du Forward s'allongeait déjà sur les tins du chantier. Richard Shandon était un garçon d'une quarantaine d'années, robuste, énergique et brave, trois qualités pour un marin, car elles donnent la confiance, la vigueur et le sang-froid. On lui reconnaissait un caractère jaloux et difficile ; aussi ne fut-il jamais aimé de ses matelots, mais craint. Cette réputation n'allait pas, d'ailleurs, jusqu'à rendre laborieuse la composition de son équipage, car on le savait habile à se tirer d'affaire. Shandon craignait que le côté mystérieux de l'entreprise fût de nature à gêner ses mouvements. « Aussi, se dit-il, le mieux est de ne rien ébruiter ; il y aurait de ces chiens de mer qui voudraient connaître le parce que et le pourquoi de l'affaire, et comme je ne sais rien, je serais fort empêché de leur répondre. Ce K.Z. est à coup sûr un drôle de particulier ; mais au bout du compte, il me connaît, il compte sur moi : cela suffit. Quant à son navire, il sera joliment tourné, et je ne m'appelle pas Richard Shandon, s'il n'est pas destiné à fréquenter la mer glaciale. Mais gardons cela pour moi et mes officiers. « Sur ce, Shandon s'occupa de recruter son équipage, en se tenant dans les conditions de famille et de santé exigées par le capitaine. Il connaissait un brave garçon très dévoué, bon marin, du nom de James Wall. Ce Wall pouvait avoir trente ans, et n'en était pas à son premier voyage dans les mers du Nord. Shandon lui proposa la place de troisième officier, et James Wall accepta les yeux fermés ; il ne demandait qu'à naviguer, et il aimait beaucoup son état. Shandon lui conta l'affaire en détail, ainsi qu'à un certain Johnson, dont il fit son maître d'équipage. - Au petit bonheur, répondit James Wall ; autant cela qu'autre chose. Si c'est pour chercher le passage du Nord-Ouest, il y en a qui en reviennent. - Pas toujours, répondit maître Johnson ; mais enfin ce n'est pas une raison pour n'y point aller. - D'ailleurs, si nous ne nous trompons pas dans nos conjectures, reprit Shandon, il faut avouer que ce voyage s'entreprend dans de bonnes conditions. Ce sera un fin navire, ce Forward, et, muni d'une bonne machine, il pourra aller loin. Dix-huit hommes d'équipage, c'est tout ce qu'il nous faut. - Dix-huit hommes, répliqua maître Johnson, autant que l'Américain Kane en avait à bord, quand il a fait sa fameuse pointe vers le pôle. - C'est toujours singulier, reprit Wall, qu'un particulier tente encore de traverser la mer du détroit de Davis au détroit de Behring. Les expéditions envoyées à la recherche de l'amiral Franklin ont déjà coûté plus de sept cent soixante mille livres[11] à l'Angleterre, sans produire aucun résultat pratique ! Qui diable peut encore risquer sa fortune dans une entreprise pareille ? - D'abord, James, répondit Shandon, nous raisonnons sur une simple hypothèse. Irons-nous véritablement dans les mers boréales ou australes, je l'ignore, il s'agit peut-être de quelque nouvelle découverte à tenter. Au surplus, il doit se présenter un jour ou l'autre un certain docteur Clawbonny, qui en saura sans doute plus long, et sera chargé de nous instruire. Nous verrons bien. - Attendons alors, dit maître Johnson ; pour ma part, je vais me mettre en quête de solides sujets, commandant ; et quant à leur principe de chaleur animale, comme dit le capitaine, je vous le garantis d'avance. Vous pouvez vous en rapporter à moi. Ce Johnson était un homme précieux ; il connaissait la navigation des hautes latitudes, Il se trouvait en qualité de quartier-maître à bord du Phénix, qui fit partie des expéditions envoyées en 1853 à la recherche de Franklin ; ce brave marin fut même témoin de la mort du lieutenant français Bellot, qu'il accompagnait dans son excursion à travers les glaces. Johnson connaissait le personnel maritime de Liverpool, et se mit immédiatement en campagne pour recruter son monde. Shandon, Wall et lui firent si bien, que dans les premiers jours de décembre leurs hommes se trouvèrent au complet ; mais ce ne fut pas sans difficultés ; beaucoup se tenaient alléchés par l'appât de la haute paye, que l'avenir de l'expédition effrayait, et plus d'un s'engagea résolument, qui vint plus tard rendre sa parole et ses acomptes, dissuadé par ses amis de tenter une pareille entreprise. Chacun d'ailleurs essayait de percer le mystère, et pressait de questions le commandant Richard. Celui-ci les renvoyait à maître Johnson. - Que veux-tu que je te dise, mon ami ? répondait invariablement ce dernier ; je n'en sais pas plus long que toi. En tout cas, tu seras en bonne compagnie avec des lurons qui ne bronchent pas ; c'est quelque chose, cela ! ainsi donc, pas tant de réflexions : c'est à prendre ou à laisser ! Et la plupart prenaient. - Tu comprends bien, ajoutait parfois le maître d'équipage, je n'ai que l'embarras du choix. Une haute paye ; comme on n'en a jamais vu de mémoire de marin, avec la certitude de trouver un joli capital au retour : il y a là de quoi allécher. - Le fait est. répondaient les matelots, que cela est fort tentant ! de l'aisance jusqu'à la fin de ses jours ! - Je ne te dissimulerai point, reprenait Johnson, que la campagne sera longue, pénible, périlleuse ; cela est formellement dit dans nos instructions ; ainsi, il faut bien savoir à quoi l'on s'engage ; très probablement à tenter tout ce qu'il est humainement possible de faire, et peutêtre plus encore ! Donc, si tu ne te sens pas un coeur hardi, un tempérament à toute épreuve, si tu n'as pas le diable au corps, si tu ne te dis pas que tu as vingt chances contre une d'y rester, si tu tiens en un mot à laisser ta peau dans un endroit plutôt que dans un autre, ici de préférence à là-bas, tourne-moi les talons, et cède ta place à un plus hardi compère ! - Mais au moins, maître Johnson, reprenait le matelot poussé au mur, au moins, vous connaissez le capitaine ? - Le capitaine, c'est Richard Shandon, l'ami, jusqu'à ce qu'il s'en présente un autre. Or, il faut le dire, c'était bien la pensée du commandant ; il se laissait facilement aller à cette idée, qu'au dernier moment il recevrait ses instructions précises sur le but du voyage, et qu'il demeurerait chef à bord du Forward. Il se plaisait même à répandre cette opinion, soit en causant avec ses officiers, soit en suivant les travaux de construction du brick, dont les premières levées se dressaient sur les chantiers de Birkenhead, comme les côtes d'une baleine renversée. Shandon et Johnson s'étaient strictement conformés à la recommandation touchant la santé des gens de l'équipage ; ceux-ci avaient une mine rassurante, et ils possédaient un principe de chaleur capable de chauffer la machine du Forward ; leurs membres élastiques, leur teint clair et fleuri les rendaient propres à réagir contre des froids intenses. C'étaient des hommes confiants et résolus, énergiques et solidement constitués ; ils ne jouissaient pas tous d'une vigueur égale ; Shandon avait même hésité à prendre quelques-uns d'entre eux, tels que les matelots Gripper et Garry, et le harponneur Simpson, qui lui semblaient un peu maigres ; mais, au demeurant, la charpente était bonne, le coeur chaud, et leur admission fut signée. Tout cet équipage appartenait à la même secte de la religion protestante ; dans ces longues campagnes, la prière en commun, la lecture de la Bible doit souvent réunir des esprits divers, et les relever aux heures de découragement ; il importe donc qu'une dissidence ne puisse pas se produire. Shandon connaissait par expérience l'utilité de ces pratiques, et leur influence sur le moral d'un équipage ; aussi sont-elles toujours employées à bord des navires qui vont hiverner dans les mers polaires. L'équipage composé, Shandon et ses deux officiers s'occupèrent des approvisionnements ; ils suivirent strictement les instructions du capitaine, instructions nettes, précises, détaillées, dans lesquelles les moindres articles se trouvaient portés en qualité et quantité. Grâce aux mandats dont le commandant disposait, chaque article fut payé comptant, avec une bonification de 8 pour cent, que Richard porta soigneusement au crédit de K.Z. Équipage, approvisionnements, cargaison, tout se trouvait prêt en janvier 1860 ; le Forward prenait déjà tournure. Shandon ne passait pas un jour sans se rendre à Birkenhead. Le 23 janvier, un matin, suivant son habitude, il se trouvait sur l'une de ces larges barques à vapeur, qui ont un gouvernail à chaque extrémité pour éviter de virer de bord, et font incessamment le service entre les deux rives de la Mersey ; il régnait alors un de ces brouillards habituels, qui obligent les marins de la rivière à se diriger au moyen de la boussole, bien que leur trajet dure à peine dix minutes. Cependant, quelque épais que fut ce brouillard, il ne put empêcher Shandon de voir un homme de petite taille, assez gros, à figure fine et réjouie, au regard aimable, qui s'avança vers lui, prit ses deux mains, et les secoua avec une ardeur, une pétulance, une familiarité « toute méridionale « eût dit un Français. Mais si ce personnage n'était pas du Midi, il l'avait échappé belle ; il parlait, il gesticulait avec volubilité ; sa pensée devait à tout prix se faire jour au dehors, sous peine de faire éclater la machine. Ses yeux, petits comme les yeux de l'homme spirituel, sa bouche, grande et mobile, étaient autant de soupapes de sûreté qui lui permettaient de donner passage à ce trop-plein de lui-même ; il parlait, il parlait tant et si allégrement, il faut l'avouer, que Shandon n'y pouvait rien comprendre. Seulement, le second du Forward ne tarda pas à reconnaître ce petit homme qu'il n'avait jamais vu ; il se fit un éclair dans son esprit, et au moment où l'autre commençait à respirer, Shandon glissa rapidement ces paroles : - Le docteur Clawbonny ? - Lui-même, en personne, commandant ! Voilà près d'un grand demi-quart d'heure que je vous cherche, que je vous demande partout et à tous ! Concevez-vous mon impatience ! cinq minutes de plus, et je perdais la tête ! C'est donc vous, commandant Richard ? vous existez réellement ? vous n'êtes point un mythe ? votre main, votre main ! que je la serre encore une fois dans la mienne ! Oui, c'est bien la main de Richard Shandon ! Or, s'il y a un commandant Richard, il existe un brick le Forward qu'il commande ; et s'il le commande, il partira ; et, s'il part, il prendra le docteur Clawbonny à son bord. - Eh bien, oui, docteur, je suis Richard Shandon, il y a un brick le Forward, et il partira ! - C'est logique, répondit le docteur, après avoir fait une large provision d'air à expirer ; c'est logique. Aussi, vous me voyez en joie, je suis au comble de mes voeux ! Depuis longtemps, j'attendais une pareille circonstance, et je désirais entreprendre un semblable voyage. Or, avec vous, commandant... - Permettez, ... fit Shandon. - Avec vous, reprit Clawbonny sans l'entendre, nous sommes sûrs d'aller loin, et de ne pas

« véritablement danslesmers boréales ouaustrales, jel’ignore, ils’agit peut-être dequelque nouvelle découverte àtenter. Ausurplus, ildoit seprésenter unjour oul’autre uncertain docteur Clawbonny, quiensaura sansdoute pluslong, etsera chargé denous instruire. Nous verrons bien. – Attendons alors,ditmaître Johnson ; pourmapart, jevais memettre enquête desolides sujets, commandant ; etquant àleur principe dechaleur animale, commeditlecapitaine, je vous legarantis d’avance. Vouspouvez vousenrapporter àmoi. Ce Johnson étaitunhomme précieux ; ilconnaissait lanavigation deshautes latitudes, Ilse trouvait enqualité dequartier-maître àbord du Phénix , qui fitpartie desexpéditions envoyées en 1853 àla recherche deFranklin ; cebrave marin futmême témoin delamort dulieutenant français Bellot,qu’ilaccompagnait danssonexcursion àtravers lesglaces. Johnson connaissait le personnel maritimedeLiverpool, etse mit immédiatement encampagne pourrecruter son monde. Shandon, Walletlui firent sibien, quedans lespremiers joursdedécembre leurshommes se trouvèrent aucomplet ; maiscene fut pas sans difficultés ; beaucoupsetenaient alléchéspar l’appât delahaute paye,quel’avenir del’expédition effrayait,etplus d’un s’engagea résolument, quivint plus tard rendre saparole etses acomptes, dissuadéparsesamis detenter une pareille entreprise. Chacund’ailleurs essayaitdepercer lemystère, etpressait dequestions le commandant Richard.Celui-cilesrenvoyait àmaître Johnson. – Que veux-tu quejete dise, monami ? répondait invariablement cedernier ; jen’en saispas plus long quetoi.Entout cas,tuseras enbonne compagnie avecdeslurons quinebronchent pas ; c’est quelque chose,cela !ainsidonc, pastant deréflexions :c’est àprendre ouàlaisser ! Et laplupart prenaient. – Tu comprends bien,ajoutait parfoislemaître d’équipage, jen’ai que l’embarras duchoix. Une haute paye ; comme onn’en ajamais vude mémoire demarin, aveclacertitude detrouver un joli capital auretour :il ya là de quoi allécher. – Le fait est. répondaient lesmatelots, quecela estfort tentant ! del’aisance jusqu’àlafin de ses jours ! – Je ne tedissimulerai point,reprenait Johnson,quelacampagne seralongue, pénible, périlleuse ; celaestformellement ditdans nosinstructions ; ainsi,ilfaut bien savoir àquoi l’on s’engage ; trèsprobablement àtenter toutcequ’il esthumainement possibledefaire, etpeut- être plusencore ! Donc,situ ne tesens pasuncœur hardi, untempérament àtoute épreuve, si tu n’as paslediable aucorps, situ ne tedis pas que tuas vingt chances contreuned’yrester, si tu tiens enun mot àlaisser tapeau dansunendroit plutôtquedans unautre, icide préférence à là-bas, tourne-moi lestalons, etcède taplace àun plus hardi compère ! – Mais aumoins, maîtreJohnson, reprenait lematelot pousséaumur, aumoins, vous connaissez lecapitaine ? – Le capitaine, c’estRichard Shandon, l’ami,jusqu’à cequ’il s’enprésente unautre. Or, ilfaut ledire, c’était bienlapensée ducommandant ; ilse laissait facilement alleràcette idée, qu’au dernier moment ilrecevrait sesinstructions précisessurlebut duvoyage, etqu’il demeurerait chefàbord du Forward . Il se plaisait mêmeàrépandre cetteopinion, soiten causant avecsesofficiers, soitensuivant lestravaux deconstruction du brick , dont les premières levéessedressaient surleschantiers deBirkenhead, commelescôtes d’une baleine renversée. Shandon etJohnson s’étaient strictement conformésàla recommandation touchantlasanté des gens del’équipage ; ceux-ciavaient unemine rassurante, etils possédaient unprincipe de chaleur capable dechauffer lamachine du Forward ; leurs membres élastiques, leurteint clair et fleuri lesrendaient propresàréagir contre desfroids intenses. C’étaient deshommes confiants etrésolus, énergiques etsolidement constitués ; ilsne jouissaient pastous d’une »

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