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Herschel (William)

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L'Anglais d'origine allemande William Herschel (1738-1822), fondateur de l'astronomie 8tellalre, était un amateur. Organiste de son métier et de condition modeste, Il monta son propre laboratoire, étudia les techniques des instruments optiques et, en 1774, construisit son premier télescope. Quatre ans plus tard, Il disposait d'un appareil de 16 cm d'ouverture et de 2 m de distance focale, supérieur aux meilleurs Instruments (réfracteurs ou réflecteurs) alors en usage...

« çertatn-. de cea. f~)fmatlona, conformément è l'hypothè$8 de Wright et de Kant, sont des galaxies exttrleuree à la nOtre, tandis que d'autres, aux formes Irrégulières, sont des nappes de- gaz lnltrleures è notre Gafaxlè. Il décou­ vre le mouvement qui porte le système solaire tout entier vers un point situé dans la constellation . d•Hercule (apex). 4 En 1780, Henichel entreprend de déceler des mau­ vements propres ou des effets de parallaxe en observant des étoiles qui apparaissent très proches l'une de J'autre sur la vo0te céleste. Si cette proximité est le plus souvent due, comme Il le suppose, à un simple effet cie. parapecllve, et -s1 l'une des +toiles est très éloignée de f'OUS, le déplacement de l'autre étolie sera plus 1aclle è constater par le changement de sa distance anpulalre à l'étolie fixe servant de repère. Vingt ans plus tard, reprenant ses observations, Herschel constate que dans certains de ces couples, laa deux composantea ont bougé, Il les suit attentivement pendant vingt ans encore, et Il découvre que ces étoiles décrivent des arcs d'el· llpae. Elles forment des aysttmes binaires, dont les compo­ santes tournent autour d'un centre de gravité salon la loi dé Newton, qui se trouve ainsi, pour la première fols, vérifiée en dehors du .,..._ solaire. 5 Outre ces découvertes, Herschel a fait progresser l'optique astronomique en énonçant des lois sur la diffraction, le pouvoir atparateur des objectifs, l'effet des l'6tlexloM et des rtfraCIIOilL Déterminées empiriquement par l'homme qui avait construit des instruments. d'u.ne qualité exceptionnelle, elles servlre"t à tous les opti­ ciens et trouvèrent par la suite leur fondement théorique. »

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